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Le chef de ByteDance reconsidère les options de TikTok après les nouvelles règles chinoises

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Crédit d’image: AFP

Alors que le président Donald Trump menaçait d’interdire les opérations américaines de l’application à succès TikTok, les choix de la société mère chinoise ByteDance Ltd. semblaient se limiter à vendre l’entreprise pour 20 à 30 milliards de dollars ou à partir les mains vides.

Mais après que la Chine a annoncé qu’elle s’impliquerait dans l’approbation de tout accord, le fondateur de ByteDance, Zhang Yiming, reconsidère ses options et évalue les implications de l’implication de Pékin, selon des personnes proches du dossier. L’équipe de réglementation de la société et les négociateurs de l’accord se regroupent pour discuter de la possibilité de conclure une vente susceptible d’obtenir l’approbation des deux gouvernements, d’un acquéreur, d’investisseurs en capital-risque et de ByteDance lui-même, a déclaré l’une des personnes, demandant à ne pas être nommée parce que l’affaire est privé.

Microsoft et Oracle ont mené des négociations approfondies pour acheter TikTok US, soumettant des propositions tout en cherchant à obtenir l’assurance de Washington que l’administration Trump bénirait leurs achats. Microsoft travaille sur son offre avec Walmart Inc., tandis qu’Oracle a obtenu le soutien de bailleurs de fonds tels que Sequoia Capital.

Mais l’entrée de dernière minute de Pékin dans le processus augmente les chances que Zhang maintienne l’opération américaine au-delà des délais américains annoncés ou même renonce complètement à un accord. Il est probable que le besoin d’approbation à Washington et à Pékin – ainsi que les négociations déjà complexes – pousseront de toute façon tout accord final au-delà des élections de novembre aux États-Unis, a déclaré une personne proche du dossier.

« Je ne suis pas sûre que le prix compte autant que la fierté », a déclaré Rebecca Fannin, auteur de Tech Titans of China et fondatrice de Silicon Dragon Ventures. «Dès le départ, Zhang voulait créer une entreprise mondiale. Sans le marché américain, il ne peut pas réaliser ces ambitions. C’est un entrepreneur non-conformiste, farouchement indépendant d’esprit. Il peut tout simplement décider de ne pas conclure l’accord du tout.

Les discussions sont fluides et il est toujours possible que Zhang procède à une vente, ont déclaré les gens. Il pourrait également négocier un accord avec un acquéreur, puis ne pas terminer la transaction en raison des demandes du gouvernement.

Le codeur par formation, âgé de 37 ans, est en quelque sorte un loup solitaire dans l’industrie technologique chinoise, refusant de prendre de l’argent aux fabricants de pluie Tencent Holdings Ltd.ou Alibaba Group Holding Ltd.Il a enduré une succession de répressions tout en réussissant à préparer Douyin, Le cousin chinois de TikTok, devenu une star montante de l’internet dans le pays. Combattant par nature, Zhang a plusieurs raisons de résister à une vente de TikTok lors de l’affrontement avec Trump.

Lui et son entreprise n’ont pas besoin d’argent. La société privée ByteDance vaut déjà 140 milliards de dollars, selon le tracker de démarrage CB Insights, et aurait généré plus de 3 milliards de dollars de bénéfice net sur plus de 17 milliards de dollars de revenus en 2019. Les banquiers d’investissement avaient commencé à pousser l’équipe de Zhang à entrer en bourse en 2019. La Chine ou Hong Kong, même dans un contexte de surveillance croissante aux États-Unis

La demande locale pour les offres publiques initiales des entreprises technologiques est brûlante, avec des ventes d’actions pour la première fois susceptibles de dépasser les sommets de la bulle Internet. Zhang devrait gagner des milliards, quoi qu’il arrive avec Trump.

Tout aussi important, s’il vend l’entreprise américaine, il ne pourra jamais la récupérer. Zhang abandonnerait le contrôle d’un actif qui compte plus de 100 millions d’utilisateurs aux États-Unis et est sur le point de monétiser cette base. Si TikTok est interdit aux États-Unis, le résultat immédiat est qu’il disparaît des magasins d’applications Apple et Google et que les mises à jour logicielles s’arrêtent. Selon la manière dont le département américain du commerce définit le décret de Trump, les sanctions pourraient également couper l’accès de TikTok aux services cloud locaux essentiels au maintien des données et du service de streaming.

Mais les adolescents américains industrieux peuvent toujours charger l’application, contournant les restrictions nationales pour obtenir des logiciels de l’étranger. En attendant, TikTok peut continuer à fonctionner dans le reste du monde (à l’exception de l’Inde, où il est déjà interdit) et développer davantage son activité. Cela laisse également ouverte la possibilité de rentrer aux États-Unis si la dynamique politique change.

Par ailleurs, ByteDance profite des tribunaux américains pour voir s’il peut bloquer l’interdiction de Trump. En novembre, il pourrait y avoir une nouvelle administration au pouvoir qui pourrait ne pas considérer la fermeture de TikTok comme une priorité élevée, pas lorsque l’économie américaine est sous le choc et que Washington se bat contre Pékin sur un certain nombre d’autres fronts géopolitiques, de la mer de Chine méridionale au commerce et à Taiwan.

« Zhang parie sur une injonction du tribunal pour faire passer l’affaire au-delà de la date limite et, espérons-le, même passer la présidence de Trump », a déclaré Xiaomeng Lu, analyste principal en géotechnique pour le groupe Eurasia. « Son dernier espoir est que le système juridique américain fonctionne toujours comme un garde-corps en cas de dysfonctionnement de la Maison Blanche. »

L’implication de Pékin pourrait finir par profiter à Zhang. L’affirmation de la Chine selon laquelle ses régulateurs pèseront sur toute vente d’actifs TikTok pourrait donner à Zhang une possibilité de sortir, a déclaré Ding Chenling, un entrepreneur en technologie qui a déclaré connaître le fondateur de ByteDance depuis une demi-décennie. Cela pourrait prendre jusqu’à 30 jours à Pékin pour donner son feu vert à l’application de ByteDance pour vendre de la technologie à un acquéreur étranger, ce qui signifie qu’elle pourrait bien dépasser l’objectif de Trump d’interdire TikTok.

« Il pensait qu’en promettant de suivre les normes ou règles internationales, il serait en mesure d’échapper à la réglementation ou au genre de pression du gouvernement américain », a déclaré Ding. « Mais je pense maintenant qu’il se rend compte qu’il a peut-être eu tort et que s’il ne veut pas vendre l’entreprise, le seul qui peut l’aider est le gouvernement chinois – ce qu’il a essayé d’éviter ces dernières années. »